La maladie de Crohn

La maladie de Crohn est une maladie inflammatoire chronique du système digestif (gros intestin), qui évolue par poussées ouvcrises et phases de rémission. Elle se caractérise principalement par des crises de douleurs abdominales et de diarrhées, qui peuvent durer ieurs semaines ou ieurs mois. Fatigue, perte de poids et même dénutrition peuvent survenir si aucun traitement n’est entrepris. Dans certains cas, des symptômes non digestifs, qui touchent la peau, les articulations ou les yeux peuvent être associés à la maladie. 

Comment reconnaître les signes de la maladie de Crohn ? 

En cas de maladie de Crohn, l’inflammation peut toucher n’importe quelle partie du tube digestif, de la bouche à l’anus. Mais le souvent, elle s’installe à la jonction de l’intestin grêle et du côlon (gros intestin).

Maladie de Crohn ou colite ulcéreuse ?

La maladie de Crohn a été décrite pour la première fois en 1932 par un chirurgien américain, le Dr Burril B. Crohn. Elle ressemble en ieurs aspects à la colite ulcéreuse, une autre maladie inflammatoire fréquente de l'intestin. Pour les distinguer, les médecins utilisent différents critères. La colite ulcéreuse ne touche qu’un segment du tube digestif (=segment délimité du rectum et du côlon). Pour sa part, la maladie de Crohn peut atteindre d'autres parties du tube digestif, de la bouche aux intestins (parfois en laissant des zones saines). Il arrive qu’il ne soit pas possible de distinguer ces deux maladies. On appelle alors l’affection « colite indéterminée ».

Schéma de la maladie de Crohn

Quelles sont les causes de la maladie de Crohn ?

La maladie de Crohn est due à une inflammation persistante des parois et des couches profondes du tube digestif. Cette inflammation peut entraîner un épaississement des parois à certains endroits, des fissures et des plaies à d’autres. Les causes de l’inflammation sont inconnues et vraisemblablement multiples, impliquant des facteurs génétiques, auto-immuns et environnementaux.

Facteurs génétiques

Bien que la maladie de Crohn ne soit pas une maladie entièrement génétique, certains gènes peuvent augmenter les risques d’en être atteint. Ces dernières années, les chercheurs ont découvert ieurs gènes de susceptibilité, dont le gène NOD2/CARD15, qui multiplie par 4 ou 5 le risque de souffrir de la maladie6. Ce gène joue un rôle dans le système de défense de l’organisme. Cependant, d’autres facteurs sont nécessaires pour que la maladie survienne. Comme dans bien d’autres maladies, il semble qu’une prédisposition génétique combinée à des facteurs de l’environnement ou du mode de vie déclenche la maladie.

Facteurs auto-immuns

Comme la colite ulcéreuse, la maladie de Crohn a des caractéristiques de maladie auto-immune (= maladie où le système immunitaire combat ses propres cellules) . Les chercheurs pensent que l’inflammation du tube digestif serait liée à une réaction immunitaire excessive de l’organisme contre des virus ou des bactéries présents dans l’intestin.

Facteurs environnementaux

On remarque que l’incidence de la maladie de Crohn est élevée dans les pays industrialisés et tend à augmenter depuis 1950. Cela laisse croire que des facteurs environnementaux, probablement liés au mode de vie occidental, pourraient avoir une influence importante sur l’apparition de la maladie. Cependant, aucun facteur spécifique n’a encore été décelé. Plusieurs pistes sont cependant à l’étude. L’exposition à certains antibiotiques, en particulier de la classe des tétracyclines, est un facteur de risque potentiel31. Les fumeurs sont à risque de développer la maladie. Les personnes trop sédentaires sont affectées que les personnes qui sont actives32.

Il est possible, mais il n’y a pas de preuve absolue,  que l’alimentation trop riche en mauvais gras, en viande et en sucre augmente le risque33

Les chercheurs se penchent surtout sur le rôle éventuel d’une infection par un virus ou une bactérie (salmonella, campylobacter) dans le déclenchement de la maladie. Outre une infection par un microbe « extérieur », un déséquilibre de la flore intestinale (c’est-à-dire des bactéries naturellement présentes dans le tube digestif) pourrait aussi être en cause18.

Par ailleurs certains éléments semblent exercer un effet protecteur. Il s’agit de la diète riche en fibres et en fruits, le avant l’âge d’un an avec des chats ou des animaux de la ferme, l’appendicectomie, de même que d’avoir eu une gastroentérite ou des infections respiratoires34. Il n’y a par ailleurs aucune association entre le vaccin RRO (rougeole-rubéole-oreillons) et la maladie de Crohn35.

Facteurs psychologiques

On a longtemps pensé que le stress pouvait déclencher des crises. Cependant, les études réalisées jusqu’à présent semblent réfuter cette hypothèse.

Personnes à risque

  • Les personnes ayant des antécédents familiaux de maladie inflammatoire de l'intestin (maladie de Crohn ou colite ulcéreuse). Ce serait le cas pour 10 % à 25 % des personnes atteintes.
  • Certaines populations sont à risque que d’autres, en raison de leur patrimoine génétique. La communauté juive (d’origine ashkénaze), par exemple, serait de 4 à 5 fois touchée par la maladie de Crohn3,4.

Comment évolue la maladie de Crohn ?

Il s’agit d’une maladie chronique qui est présente toute la vie. Le souvent, la maladie de Crohn évolue par poussées entrecoupées de périodes de rémission qui peuvent durer ieurs mois. Environ 10 % à 20 % des personnes présentent une rémission durable après la première poussée de la maladie. Les récidives (ou crises) se succèdent de façon assez imprévisible et sont d’intensité variable. Il arrive parfois que les symptômes soient tellement intenses (incapacité à s’alimenter, hémorragies, diarrhées, etc.) qu’une hospitalisation devient nécessaire.

La maladie de Crohn : tout comprendre en 2 min

Complications et conséquences possibles

La maladie de Crohn peut entraîner divers problèmes de santé. La gravité des symptômes et des complications varie toutefois énormément d’une personne à l’autre.

Complications possibles

  • Une obstruction du tube digestif. L’inflammation chronique peut entraîner un épaississement de la paroi du tube digestif, pouvant conduire à un blocage partiel ou total du tube digestif. Cela peut entraîner des ballonnements, de la constipation, voire des vomissements de matières fécales. Une hospitalisation d’urgence peut être nécessaire pour éviter une perforation de l’intestin.
  • Des ulcères dans la paroi du tube digestif.
  • Des plaies autour de l'anus (des fistules, des fissures profondes ou des abcès chroniques).
  • Des hémorragies du tube digestif, rares mais parfois graves.
  • Les personnes atteintes de la maladie de Crohn au côlon ont un risque légèrement accru d’être victimes d’un cancer du côlon, surtout après ieurs années de maladie, et même si elles sont en traitement. Il est donc conseillé de subir un dépistage précoce et régulier du cancer du côlon.

Conséquences possibles

  • Une dénutrition, car durant les crises, les malades ont tendance à moins manger en raison des douleurs. De la capacité d’absorber les aliments à travers la paroi de l’intestin est compromise, en langage médical on parlera de malabsorption.
  • Un retard de croissance et de puberté chez les enfants et les adolescents.
  • Une anémie ferriprive, en raison de saignements dans le tube digestif, qui peut survenir à bas bruit et être invisible à l’œil nu.
  • D'autres problèmes de santé, comme de l'arthrite, des affections de la peau, une inflammation des yeux, des ulcères buccaux, des calculs rénaux ou des calculs biliaires.
  • La maladie de Crohn, lorsqu’elle est en phase « active », augmente le risque d’avortement spontané chez les femmes enceintes qui en sont atteintes. Elle peut rendre difficile la croissance du foetus. Il est donc important que les femmes qui souhaitent devenir enceintes contrôlent très bien leur maladie à l’aide de traitements et en discutent avec leur médecin.

Combien de personnes sont touchées par la maladie de Crohn ?

Selon le site de l'Afa, ce sont en Europe du Nord-Ouest et aux Etats-Unis que l'on trouve le de personnes touchées par la maladie de Crohn. En France, environ 120.000 personnes seraient concernées. Dans ces régions, l'Afa dénombre 4 à 5 cas pour 100.000 habitants chaque année. 

 Au Canada, la maladie de Crohn touche environ 50 personnes par 100 000 de population dans les pays industrialisés, mais il y a une très grande variabilité selon la région géographique. L’endroit au monde où il y a le de cas rapportés est en Nouvelle Écosse, une province Canadienne, où le taux grimpe à 319 pour 100,000 personnes. Au Japon, en Roumanie et en Corée du Sud, le taux est à moins de 25 pour 100,00029.

La maladie peut survenir à tout âge, y compris dans l’enfance. Elle est habituellement diagnostiquée ches les personnes de 10 à 30 ans30.

L'opinion de notre médecin sur la maladie

Dans le cadre de sa démarche de qualité, Passeportsanté.net vous propose de découvrir l’opinion d’un professionnel de la santé. Le Dr Dominic Larose, urgentiste vous donne son avis sur la maladie de Crohn :

La maladie de Crohn et une maladie qui en général va vous suivre pour toute la vie. La compréhension qu’on a de cette maladie et ses traitements peuvent procurer une excellente qualité de vie à la majorité des patients atteints.

Cette maladie évolue en poussée et rémissions. Il faut donc se méfier des associations fortuites que vous pouvez faire. Si vous avez de douleurs un mardi matin, ce n’est pas nécessairement en lien avec ce que vous avez mangé le lundi soir. Et si vous vous sentez mieux, ce n’est pas nécessairement à cause des granules homéopathiques que vous avez pris la veille. C’est seulement avec les recherches randomisées en double aveugle que l’on peut affirmer qu’un traitement peut être efficace ou pas.

Restez vigilants, évitez les cures miracles, ayez une excellente hygiène de vie, et trouvez un médecin qui vous suivra attentivement. Le suivi conjoint avec un gastroentérologue est fortement suggéré. On peut bien vivre avec la maladie! 

Dominic Larose MD CMFC(MU) FACEP, urgentiste
Révision médicale (mai 2014)